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              自動駕駛公司“裁員潮”突襲

              2020-04-14 09:17 高工智能汽車

              導讀:對于自動駕駛行業來說,疫情是危機,也是轉機。

              加州的全州范圍內的疫情緊急狀態規定已經延長到5月3日,這意味著許多當地的自動駕駛初創公司正在面臨與Zoox類似的裁員境地。

              Zoox,全球眾多雄心勃勃的自動駕駛初創公司之一,市值超過30億美元。上周,該公司解雇了幾乎所有的合同工,包括參與測試的安全員,大約有120人失業。

              此前,Zoox還獲得了加州公共設施委員會頒發的可載客無人駕駛服務許可。此前三個季度,該公司載客運營里程為653.76英里,為293位乘客提供了211次服務。這個數據還不到同期Waymo的1/10。

              Zoox的員工在上周五收到的一封電子郵件中被告知,他們的工作將被立即終止,并要求他們上交公司發給他們的筆記本電腦和徽章。

              但Zoox也堅稱,這不應該“被視為正常的裁員”。該公司表示,“一旦疫情結束,將重新聘用所有人。“

              郵件中寫道:“Zoox完全有意向恢復測試和正常的業務操作,但需要你們的努力才能回到正軌。”

              不過,公司員工似乎并不這么認為。

              接受采訪的幾名前員工表示,他們并不指望Zoox會兌現承諾。去年12月離開Zoox的一名前員工表示,該公司的員工流動率很高。

              “如果Zoox讓所有人到時候都回來上班,那就太棒了,但我對此表示懷疑,”這位員工說,當時他同時入職時的七人中,有五人在三周后被解雇。

              Zoox是疫情爆發后第一家公開裁員的自動駕駛初創公司。在此之前,Waymo也私下取消了部分合同工(安全員)的工作協議。

              Zoox在一份聲明中表示,在5月3日之前遵守加州的疫情規定,將給公司的運營帶來后勤和財務方面的巨大挑戰,其中包括在4月7日之后停止向無法遠程工作的Zoox承包商付款。

              該公司表示:“這一決定并非輕易做出的,不幸的是,它反映了許多初創公司在不確定的經濟環境下面臨的困難處境。”該公司補充稱,暫時能夠遠程工作的承包商沒有被解雇。

              Zoox總部位于加州,成立于2014年,并從一開始選擇自主開發和制造自動駕駛汽車,而不是像許多競爭對手那樣改造傳統汽車。

              該公司原本計劃在2020年年底推出一款既能朝前行駛又能朝后行駛而無需掉頭的自動駕駛汽車。

              此前,Zoox擁有數百名全職軟件工程師,同時與絕大多數美國同行一樣,依靠第三方機構來填補其他各種各樣的角色,比如安全駕駛員、機械工程師、車輛保潔員,以及其他參與車隊日常運營的人員。

              這種方式,降低了公司的正常運營成本,但也產生了很多潛在法律問題。這一點,Waymo也是如此。此前,Waymo的外包合同工曾抗議公司沒有公平對待正式員工和合同工。

              目前,Zoox在加州注冊了50輛自動駕駛測試車,在拉斯維加斯也有小規模的車隊。3月初,Zoox已經宣布將停止在舊金山和拉斯維加斯的公共道路上測試車輛。

              此前,一部分合同工披露,自己被解雇了。但Zoox隨后否認了這些說法,認為是溝通不暢造成的,并承諾在4月7日之前繼續支付員工工資。

              然而,疫情的持續蔓延,該公司最終選擇了裁員。

              目前,加州的全州范圍內的疫情緊急狀態規定已經延長到5月3日,這意味著許多當地的自動駕駛初創公司正在面臨與Zoox類似的境地。

              一些公司正在探索如何被指定為“最低水平基本運作”,以便在疫情停擺期間繼續進行正常的上路測試。但一些安全員司機表示,如果沒有嚴格的社交遠離指引,他們將非常不愿意回去工作。

              “我個人認為這行不通,”一位多年來在三家自動駕駛汽車公司(包括Zoox)工作過的安全員司機表示,自己不想回去工作,尤其是沒有任何跡象表明疫情出現轉機。

              截至目前,美國已有30個州被批準宣告進入“重大災難狀態”。此前,加州州長表示,如果不采取強制措施,加州56%的人口會在未來兩個月感染新冠病毒,相當于2550萬人。

              此前,有消息稱,Waymo已經縮減了其在加州和亞利桑那州的自動駕駛車輛原型車車隊后。不過,該公司仍然保留了一部分完全無人駕駛車隊,Waymo希望在社區內開展運送服務,但和許多行業一樣,新冠疫情影響了其既定的運營目標。

              很快,Waymo宣布已經暫停整個車隊停運,直至4月7日。

              目前,包括Waymo、Uber、通用汽車旗下Cruise、Aurora、福特汽車旗下Argo AI、Pony.ai、百度都陸續暫停了上路測試。

              3月16日,Uber停止了自動駕駛汽車的上路測試,該公司的技術團隊繼續在家中使用自動駕駛可視化系統和VerCD等離線虛擬仿真工具繼續運行測試。

              3月26日,Lyft表示,它將暫時停止所有自動駕駛汽車的測試。“我們的首要任務是員工和乘客的安全,”一位發言人表示。

              Cruise也已經暫停所有自動駕駛測試,并暫時關閉了舊金山的所有設施,計劃在三周后重新開放,但仍計劃在此期間向自動駕駛汽車運營商支付費用。

              然而,疫情來襲對于自動駕駛行業來說,似乎又帶來了新的轉機。

              一項于2020年3月進行的美國當地民調發現,只有12%的受訪美國人信任自動駕駛汽車。然而,在中國疫情爆發期間,包括無人配送、無人清掃消毒車等市場出現爆發式需求。

              仿真軟件公司Ansys首席技術官近日表示,疫情危機加速了包括自動駕駛在內的所有行業對自動化的需求。

              這不是一個短暫的轉變。這位首席執行官表示,“未來,自動駕駛(包括汽車、無人機、機器人等)肯定會有許多積極的應用,包括運送食物、藥品、人員等等,同時保持適當的社交距離。”

              以色列自動駕駛軟件公司Tactile Mobility的業務開發副總裁也看到了自動駕駛汽車如何在疫情大流行期間的機會。“對這類服務的需求將越來越大。”

              Steer Tech是一家自動泊車技術公司,其首席執行官也看到了人們在疫情爆發后,在觀念上的轉變。“無接觸技術的熱情明顯升溫”。

              另一個受到利好刺激的,就是在線虛擬仿真測試領域。

              近日,一家由多位Waymo前員工創立的自動駕駛初創公司輕舟智航獲得了數千萬美元的天使輪融資。該公司的主營業務就是用于自動駕駛的大規模智能仿真系統。

              拋棄了無人駕駛技術的歷史包袱,基于大規模仿真系統和可自主學習決策規劃框架,解決無人車長尾問題被該公司創始人視為最優解。而在過去,這需要自動駕駛初創公司自建龐大的測試車隊,安全員也是一筆不小的開支。

              目前,該公司可在仿真環境中復現邊界化場景,并基于現有數據生成大量模擬真實場景的數據。可自主學習決策規劃框架,也可在仿真場景中自主學習各類復雜場景,尋求最優運動規劃決策。

              另一家該領域的初創公司,格物科技創始人杜光輝表示,目前通過公共道路測試收集的場景中大部分都是重復的和無效的場景,并不能支持高級智能駕駛及自動駕駛多達數億公里的仿真測試。

              同時這些場景大多是基于實時交通路況的復現所以無法支持被測車輛與環境車輛之間的互動。該公司正在開發基于多種駕駛行為模型的組合,結合仿真環境從而構建一個成熟、高效、真實的駕駛行為評估系統。

              除了虛擬測試以外,格物科技在駕駛行為模型開發過程中也在開發獨特的自動駕駛場景,該場景是基于車輛博弈的邊界主動開發,而不是在公共道路上做被動的采集。

              如今,對于突發的全球疫情,行業的危與機是并存的。讓我們看看接下來幾個月將會發生什么。

              隨著底特律三大汽車制造商和特斯拉暫停工廠正常生產,并轉而制造出防疫所需物資,美國汽車工業向電動化、自動駕駛的轉型升級無疑也遭遇了重大挫折。

              目前,誰都不知道生產何時會重啟。此外,在今年春季出現大幅裁員后,消費者也推出了購車和付款的計劃,市場需求也大幅滑坡。

              與此同時,汽車制造商暫時停止了為新技術的大額投資支出。

              “這是一個突如其來的挫折,”一些投資機構分析師表示,主要汽車制造商在疫情期間如何將資金重新分配到自動駕駛汽車技術上持謹慎態度。

              “當你的首要任務是生存的時候,汽車制造商以同樣的速度在未來的自動駕駛汽車上投資是沒有意義的。”在這些分析師看來,投資將會放緩是大概率事件。

              看好自動駕駛的投資者們,似乎要準備好迎接估值重置的時刻。目前,Zoox正在進行新一輪融資,很多投資機構認為這將是非常具有挑戰性的時期。


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